ולטרי בוטאס משגשג באלפא רומיאו – אבל הוא כמעט עזב את ה-F1 לגמרי ב-2018

ולטרי בוטאס משגשג באלפא רומיאו – אבל הוא כמעט עזב את ה-F1 לגמרי ב-2018

בסוף עונתו השנייה כחברו של לואיס המילטון במרצדס, ולטרי בוטאס היה מוכן לפרוש מהפורמולה 1. ההזדמנות החלומית שלו לנהוג במכונית המהירה ביותר על הרשת מול הנהג הטוב ביותר בספורט הפכה במהרה לסיוט ועד סוף 2018 הוא היה קרוב להצביע על הקריירה שלו.

בגראנד פרי הרוסי בספטמבר אותה שנה, בוטאס נאמר על ידי צוות מרצדס שלו לתת ניצחון כמעט בטוח להמילטון. בוטאס הוביל את המירוץ במסלול שבו תמיד נראה היה לו יתרון על המילטון, כאשר הודעת הרדיו הידועה לשמצה כעת “ולטרי, זה ג’יימס” נשלחה על ידי האסטרטג הראשי של מרצדס, ג’יימס וולס, כדי לומר לו לתת לחברו לקבוצה לעבור.

הנוף מקיר הבור היה שלמילטון היו סימני נזק בצמיגים הקדמיים שלו והדרך הטובה ביותר להבטיח ניצחון של אחד-שתיים לפני סבסטיאן ווטל במקום השלישי הייתה להחליף את הנהגים כך שבוטאס יוכל להתגונן מהפרארי. יתרה מכך, סדרה של תוצאות מדהימות מוקדם יותר השנה הביאה לכך שבוטאס כבר לא היה במאבק על התואר, בעוד וטל עדיין היה איום על קמפיין האליפות של המילטון. בוטאס מילא אחר הפקודה אך נראה מבולבל כשהצטרף למילטון לחגיגות הפודיום לאחר המירוץ.

בוטאס סיים את עונת 2018 במרחק של 161 נקודות מהמילטון והיה במקום החמישי בדירוג אחרי שני נהגי פרארי כמו גם מקס ורסטפן של רד בול. לאחר שהמרוץ הסתיים עבור השנה, הוא חזר למולדתו פינלנד ולקראת השנה החדשה התקשר ברצינות לבוס מרצדס טוטו וולף כדי לומר שהוא עוזב את הספורט.

“אף פעם לא החזקתי פיזית את הטלפון ביד עם המספר של טוטו עליו, אז לא התקרבתי כל כך, אבל עדיין זו הייתה שנה חדשה קשה. לא יכולתי להחליט”, אמר ל-ESPN בראיון שנערך לאחרונה.

“עם מרחב הראש שהכנסתי את עצמי אליו – לא הסכמתי להיות בתפקיד תמיכה וכל הדברים האלה – היה די קשה להתמודד איתו”.

מאז גיל שש כשנהג במכונית קארט לראשונה, בוטאס המשיך בקריירה ב-F1 עם החלום לנצח במרוצים ובסופו של דבר לאתגר את אליפות הנהגים. כשהצטרף למרצדס ב-2017 כמחליפו של ניקו רוזברג, נראה היה שהמטרה הזו יכולה להיות סוף סוף בהישג יד, אבל תוך שנתיים הוא הפעיל כל כך הרבה לחץ על עצמו להשיג אותה שהוא כבר לא נהנה מהספורט.

“כעסתי על עצמי, כי ברור שאם היו לי יותר נקודות מלואיס עד מחצית העונה לא הייתי במצב הזה. ואז כעסתי על הספורט, על הקבוצה, פשוט לא הייתי במצב הזה. לא נהנה מ-F1 באותה תקופה בכלל.

“בקיצור, אולי הייתי קצת קשוח מדי כלפי עצמי בשנים הראשונות בקבוצה כי רציתי לנצח מיד והיה כל כך קשה לקבל את זה שלא הצלחתי לעשות את זה. זה הכניס די הרבה לחץ גם על עצמי”.

למרצדס לא היה מושג ואפילו הקרובים לבוטאס לא היו מודעים עד כמה הוא קרוב לוותר על החלום שלו.

“לא ממש דיברתי על זה עם אף אחד. רק התמודדתי עם זה בעצמי. הייתי די לבד בזה ולא רציתי לדבר על זה, שעכשיו, במבט לאחור, אולי הייתי צריך לדבר קצת יותר , אבל באמת שמרתי את הכל לעצמי”.

בסופו של דבר טיול ביער קפוא בפינלנד ניקה את דעתו ושכנע אותו להמשיך. עמד בין הטבע מנותק לחלוטין מעולם ה-F1, הוא גילה מחדש את אהבתו לספורט.

“למזלי הצלחתי לראות את התמונה הגדולה, שיש לי עוד קצת זמן ב-F1 והזדמנויות לפנינו”, אמר. “ואז השנה הבאה, 2019, הייתי אומר שהייתה כנראה העונה הכי טובה שלי.

“אני שמח שלא הפסקתי. אני חושב שהייתי מתחרט על זה. עכשיו, במבט לאחור, כי ברגע שאתה מקבל קצת מנוחה ומצליח להתנתק קצת וכן הלאה, אז בשלב מסוים אתה מבין כמה מגניב הספורט הוא.

“במיוחד כשאתה אוהב מרוצים, זה פסגת הספורט. אני בטוח שהייתי מתחרט על זה מאוד”.

למרות שלבוטאס המשיך את העונה הטובה ביותר שלו במרצדס ב-2019, כשהוא זכה בארבעה ניצחונות במירוץ במהלך השנה, הוא עדיין סיים במקום השני אחרי המילטון בדירוג. ב-2020 ו-2021 הוא גם לא הצליח לעמוד באתגר משכנע על התואר ולשנת 2022 הוא הוחלף במרצדס על ידי הכוכב העולה ג’ורג’ ראסל, שכבר מזמן הוגדר לעתיד הקבוצה.

לפעמים בקריירה שלו במרצדס, בוטאס היה שווה או אפילו מהיר יותר מהמילטון, אבל הרגעים האלה היו חולפים ומעולם לא הסתכמו באתגר אליפות אמיתי. זה היה מובן אם הוא היה נוטר טינה לחברו לשעבר לקבוצה – האדם האחד שעמד בינו לבין חלומו להיות אלוף העולם – אבל במקום זאת השניים התקרבו במהלך הזמן שלהם יחד והם אפילו יותר קרובים עכשיו בוטאס עזב את מרצדס.

השנה הם לעתים קרובות חלקו טיסות ממירוצים וממנו ומתעדכנים זה את זה בקביעות כדי לדון במירוצים ובחיים.

“כשהצטרפתי לקבוצה לא תיארתי לעצמי שנהיה בני זוג, כי זה היה מאוד תחרותי וכמובן שהוא ראה בי גם איום ויש לו מנטליות מנצחת שהדבר היחיד שהוא רוצה לעשות זה לנצח”. אמר בוטאס. “אבל זה נחמד איך שהדברים התגלגלו.

“הוא לא סומך על כל כך הרבה אנשים בעולם, ואני חושב שההרגשה שלי היא שאין לו הרבה חברים אמיתיים שהוא יכול לסמוך עליהם, אז זה נחמד שיש לנו את הקשר הטוב הזה של חברי הצוות. ואז במיוחד כשהיה אישר שאני לא מתכוון להמשיך בקבוצה, זה היה אפילו פחות תחרות ולחץ בינינו.

באלפא רומיאו השנה, בוטאס הצטרף לצוות שונה מאוד ממרצדס. כעת הוא נתפס כמנהיג הצוות אבל בפרויקט שמתחיל מהחלק האחורי של הרשת ולא כזה שמכוון לאליפויות. בכך, בוטאס נאלץ לשנות את הציפיות שלו לקראת כל סוף שבוע של מירוץ מניצחון לפשוט תחרותי מספיק כדי לאתגר את עשרת המקומות הראשונים.

“זו חשיבה אחרת”, הוא אומר. “היה לי קצת זמן להתכונן לזה כבר בסוף השנה שעברה ואז החורף מתכונן נפשית. אני לוקח את זה יותר כמו פרויקט ויש לי מטרות בדרך.

“כמובן שאשמח לנצח מירוצים ולהילחם על ניצחונות במירוץ בכל סוף שבוע, אבל המצב הזה שאנחנו נמצאים בו כצוות והסיפוק והתגמול באים מדברים שונים, כמו לראות התקדמות ברורה או אפילו להשיג נקודות במרכז השדה הצפוף הרגשה טובה.

“אז זה בטוח מחשבה שונה, וזה לא כל כך קל בהתחלה להתמודד איתו, במיוחד כשאתה רואה אחרי כל מירוץ את הנהגים על הפודיום כי כמובן אנחנו רוצים להיות שם. אבל אנחנו רק צריכים להתמקד בעבודה עם הקבוצה ועל המטרות שלנו. זו הדרך היחידה קדימה”.

הפער בין מרצדס לאלפא רומיאו נראה עצום ב-F1, ובכל זאת בוטאס מאמין שאין פער גדול בין שני הפעולות כפי שמציעה טבלת הנקודות. הוא גם מקווה שהתקרת התקציב של ה-F1, שהוצגה בשנה שעברה כדי ליישר את מגרש המשחקים בין הקבוצות, יצמצם את הפערים בין השחקנים הקדמיים של ה-F1 לבין האמצע הצפוף שלה בשנים הקרובות.

“אלפא רומיאו לא כל כך רחוקה [Mercedes]”, הוא אמר. “אנחנו מדברים על מרווחים קטנים בפורמולה 1.

“אני חושב שעם תקרת התקציב והשנים הבאות ימשיכו, אז הדברים אמורים להתייצב קצת יותר. כי ברור שהקבוצות הגדולות הוציאו די הרבה כסף בשנים שלפני כן כבר השקיעו עבור הדור הזה של מכוניות, אז לאורך זמן, בתיאוריה, הכל צריך להתאחד.

“מבחינת המפעל, כל הכלים שם. כנראה שעדיין חסרים אנשים, קצת כוח עבודה בהשוואה לצוותים הגדולים יותר, אבל יש התקדמות עם זה.

“לדוגמה, בשנה הבאה לצוות צריכים להיות יותר אנשים לייצור חלקים ודברים כאלה, אז זה עדיין ייקח קצת זמן אבל אני לא רואה שזה בלתי אפשרי לנצח במירוץ”.

זה פרויקט שבוטאס רוצה להיות חלק ממנו לאחר שחתם על חוזה לשלוש שנים עם אלפא רומיאו. נהגים רבים מקבלים תפקידים בקבוצות מרכז השדה כדי להציג את כישרונותיהם בפני מרצדס, רד בול ופרארי, אבל ההיפך מציב פרספקטיבה אחרת על מצבו של בוטאס.

“ב-F1 אי אפשר לדעת, אבל כרגע אני מחויב לחלוטין לזה כפרויקט ארוך טווח”, אמר. “זו המוטיבציה שלי והמטרה שלי ומדוע אני עובד עם הצוות: לראות התקדמות ברורה משנה לשנה.

“אני יכול בקלות לראות את עצמי כאן הרבה שנים, כי אם אתה מתחייב לפרויקט אין טעם לעזוב באמצע הדרך. אבל, כמו שאמרתי, זה F1 ואי אפשר לדעת מה יש בסביבה, אבל זו המטרה”.

תמריץ נוסף להישאר בצוות הנוכחי שלו הוא מעורבות צפויה של יצרנית הרכב הגרמנית אאודי בעתיד. אאודי אישרה שהיא מתכננת לבנות מנועים משלה ב-2026, אך טרם הודיעה באיזו קבוצה היא תשקיע כדי לבנות את השלדה שלה.

זה סוד גלוי ב-F1 שרכישה לקבוצת סאובר ממותגת אלפא רומיאו היא חלק מהתוכנית של אאודי לשנת 2026, כלומר בוטאס יכולה להיות במקום הנכון בזמן הנכון. אבל כשהוא לובש חולצת קבוצה ממותגת אלפא רומיאו ועם העסקה שטרם אושרה, בוטאס לא יכול לאשר.

“שמעתי כמה שמועות על זה”, הוא אומר בחיוך. “אני חושב שלכל קבוצה תהיה גיבוי לאודי יהיה עצום… בוא נגיד את זה ככה.”

אם הוא יישאר בקבוצה לאחר 2026, בוטאס עדיין יכול לחזור לקדמת הרשת עם מותג גרמני. עם לקחים שנלמדו מניסיונותיו ב-2018, הוא עשוי גם להיות בעמדה להפיק את המרב מההזדמנות.

Leave a Comment

Your email address will not be published. Required fields are marked *